Cristaux dans l'oreille ou otolithes: qu'est-ce qu'il faut savoir

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Il est possible que vous ayez déjà entendu parler des cristaux d'oreille par un professionnel de l'ORL, qui les évoque fréquemment pour expliquer les vertiges provoqués par un problème interne à l'oreille. Les troubles liés aux cristaux de l'oreille interne affectent 4 millions d'adultes chaque année. Cependant, quels sont les cristaux en question, d'où proviennent-ils et pour quelle raison peuvent-ils avoir un impact sur notre équilibre ?

Otolithes dans l’oreille: de quoi s’agit-il ?

Il existe de nombreuses appellations pour les cristaux d'oreille : otolithes, statolithes, otoconies, statoconies ou encore poussières d'oreille. Ce sont des cristaux de carbonate de calcium de forme oblongue qui se trouvent dans le système vestibulaire de l'oreille interne, mesurant de 3 à 19 μm.

Les otolithes sont attachés à la membrane otoconiale, une substance gélatineuse qui repose sur les cellules ciliées. Baignant dans l'endolymphe de la cochlée, ces otolithes peuvent se déplacer et sont perçus dans les trois dimensions. Lorsque notre tête change de position et n'est plus à la verticale, les otolithes sont entraînés par leur poids, appuyant ainsi verticalement sur le sommet des cils, même si leur base a déjà changé de position. Ce phénomène d'angulation des cils transmet des informations essentielles au cerveau concernant la position de notre corps et joue un rôle crucial dans le maintien de l'équilibre corporel. Notre cerveau intègre ces informations provenant de nos yeux, de nos oreilles et de nos capteurs proprioceptifs pour assurer notre équilibre.

Cependant, lorsque les signaux reçus sont incohérents, le cerveau peut avoir du mal à les interpréter, ce qui peut entraîner des vertiges, des étourdissements, voire des chutes. Ces vertiges, qui trouvent leur origine dans l'oreille interne, sont également connus sous le nom de « vertige de position » ou VPPB (vertige positionnel paroxystique bénin). Comme leur nom l'indique, les VPPB sont généralement bénins, bien que les symptômes puissent être très désagréables et impressionnants. En fait, 2 cas de vertiges sur 3 sont causés par des problèmes ORL.

Qu’est-ce que le VPPB ?

Le VPPB, ou Vertige Positionnel Paroxystique Bénin, est une condition médicale courante qui affecte l'oreille interne. Il se caractérise par des épisodes récurrents de vertiges intenses, provoqués par des mouvements simples de la tête, tels que se lever brusquement, se coucher ou tourner la tête. Cette affection est souvent provoquée par la présence de cristaux de calcium, appelés otolithes, qui se détachent de la membrane otoconiale de l'oreille interne et perturbent le système de détection de l'équilibre. Le terme "paroxystique" fait référence à la nature soudaine et intermittente des symptômes, tandis que "bénin" indique que, bien que les vertiges puissent être extrêmement dérangeants, le VPPB n'est généralement pas associé à des problèmes de santé graves. Les épisodes de vertiges peuvent varier en intensité et en fréquence, mais un diagnostic précis suivi d'un traitement adapté peuvent grandement améliorer la qualité de vie des personnes atteintes de cette condition.

Qu’est-ce qui cause les otolithes ?

Les cristaux d'oreille apparaissent généralement soudainement. Ils sont plus ou moins forts selon les individus et peuvent provoquer des nausées et des vomissements. Les vertiges peuvent persister de quelques jours à plusieurs semaines, disparaître brusquement mais peuvent également revenir

En general, les causes des cristaux d'oreille peuvent être diverses. Ils se forment généralement lorsque des particules de carbonate de calcium (otolithes) se détachent de la membrane otoconiale de l'oreille interne. Les raisons derrière ce détachement peuvent être bactériennes, virales, dégénératives ou traumatiques. Les traumatismes crâniens, comme ceux résultant de sports à risque ou de décompressions brutales lors de voyages en avion, sont des déclencheurs potentiels. Cependant, il est important de noter que dans de nombreux cas, les cristaux se détachent sans cause apparente.

Par ailleurs, bien que le stress lui-même ne soit pas considéré comme une cause directe, les épisodes de vertiges associés aux cristaux d'oreille peuvent générer du stress et de l'anxiété chez les individus, contribuant ainsi à la détérioration de leur qualité de vie. Il est essentiel de consulter un professionnel de la santé pour déterminer la cause sous-jacente des symptômes et mettre en place un plan de traitement approprié.

Comment savoir si j’ai des cristaux dans l’oreille ?

Les symptômes des cristaux d'oreille sont caractérisés par des épisodes de vertiges intenses et soudains, qui peuvent être extrêmement perturbants pour ceux qui en souffrent. Les vertiges se manifestent lorsque les otolithes, ou cristaux de calcium, se déplacent de manière anormale dans les canaux semi-circulaires de l'oreille interne en réponse à des changements de position de la tête. Les personnes touchées peuvent ressentir une sensation de rotation ou de basculement, souvent déclenchée par des mouvements simples tels que se lever rapidement, se coucher, ou même tourner la tête brusquement.

Ces vertiges peuvent durer de quelques secondes à quelques minutes et s'accompagner de nausées, de vomissements, de déséquilibre et de transpiration excessive. Les mouvements oculaires involontaires et saccadés, appelés nystagmus, sont fréquemment observés pendant les crises de vertiges.

Ces symptômes peuvent avoir un impact significatif sur la qualité de vie, affectant la capacité à effectuer des tâches quotidiennes et engendrant de l'anxiété. Il est essentiel de consulter un professionnel de la santé pour un diagnostic précis et un traitement adapté en cas de symptômes de vertiges récurrents.

Comment détecter les cristaux d'oreille ?

Le médecin ORL examine les réactions oculaires du patient et effectue un examen vestibulaire s'il présente des vertiges.

Dans certains cas, un scanner ou un examen IRM peuvent être recommandés. Le traitement est simple : le patient est reposé, recevant des médicaments anti-vertigineux par voie orale et une séance de kinésithérapie, qui consiste en des mouvements spécifiques pour faire bouger les otolithes en utilisant des mouvements de la tête.

Il est possible de recevoir des médicaments par voie intratympanique si les vertiges sont trop intenses.

Comment remettre en place les otolithes ?

Un scanner ou une IRM peuvent être suggérés dans certains cas. Le processus de traitement est simple : 

  • Le repos du patient
  • Les séances de kinésithérapie (rééducation vestibulaire) impliquent l'administration de médicaments anti-vertigineux par voie orale, qui impliquent des mouvements spécifiques de la tête pour stimuler le mouvement des otolithes. 
  • Si les vertiges sont trop intenses, il est possible de recevoir des médicaments par voie intratympanique. 

Après une seule intervention, les vertiges disparaissent dans plus de 80 % des cas. Seul un oto-rhino-laryngologiste peut poser un diagnostic précis et déterminer les causes des vertiges, ainsi que la thérapie à envisager, voire diriger le patient vers un spécialiste de l'audition pour un contrôle auditif.

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Le traitement naturel pour les cristaux d'oreille

L'ostéopathie est une médecine complémentaire dont l'utilité a été reconnue dans les cas des troubles d'équilibre et de vertiges dus à l'oreille interne. C'est même l'un des traitements non-médicaux les plus efficaces pouvant être proposés contre les vertiges.

Quels sont les effets de l'appareillage auditif ?

On n'y pense pas forcément, mais l’un des bénéfices de l'appareillage auditif est d'améliorer l'équilibre sur le long terme. Les professionnels de la santé ont découvert lors d'essais sur des personnes âgées que les patients portant des appareils auditifs maintiennent leur équilibre et leur mouvement plus longtemps que les personnes sans appareils auditifs. Les patients portant des appareils auditifs ont également obtenu de meilleurs résultats aux exercices imposés par les médecins ORL lors des tests.

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